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Enfermedades de cada siglo, la maldición de los años 20



A principios de este año, en el que, depende la perspectiva con la que se vea, termina o inicia una nueva década, la prensa mundial informó sobre las primeras víctimas de una extraña enfermedad respiratoria, hoy denominada Covid-19, causada por un nuevo tipo de coronavirus que surgió en China, específicamente, en un mercado de mariscos de Wuhan, en la provincia de Hubei. En poco tiempo, el número de casos aumentó en la zona, así como en el resto del país, y pronto se reportaron personas enfermas en otras naciones del mundo, lo que derivó en que la Organización Mundial de la Salud (OMS) declarara emergencia internacional.


Para entender más a fondo el surgimiento, la presencia y expansión de una enfermedad, es importante diferenciar entre algunos conceptos:
Endemia: se refiere a aquella infección que existe de manera permanente y recurrente en una zona determinada, es decir, se presentan casos todo el tiempo, aunque no necesariamente en un mismo momento. Ejemplo de una enfermedad endémica podría ser la malaria en África.
Epidemia: es lo que sucede cuando una infección brota en un lugar y se da un gran número de casos al mismo tiempo, los cuales van aumentando hasta alcanzar un punto máximo, y después disminuyen hasta desaparecer.
Pandemia: se trata de una epidemia global, es decir, que la enfermedad ataca y se propaga por varios países del mundo.

A propósito del brote de este nuevo virus y la expansión de su consecuente enfermedad, que justo sucede al inicio de la segunda década del siglo XXI, hemos recopilado una lista de las epidemias que se han presentado en el mundo, casualmente, en los años 20 de cada siglo, lo que nos lleva a preguntarnos si se trata de una… ¿coincidencia?


1320. La peste negra


Fue una de las epidemias más mortales de la historia, que tuvo varios brotes en distintos siglos. Se manifestaba con la presencia de fiebres altas, protuberancias en el cuello e ingles, y manchas negras en la piel.


Se dice que surgió en Asia, en el desierto de Gobi, una región que se ubica al norte de China y al sur de Mongolia. De ahí llegó a Europa alrededor de 1346, a través de un barco siciliano proveniente del mar Negro, en el que los tripulantes ya venían infectados y moribundos. Su causa fue la bacteria Yersinia pestis, la cual se transmite a los humanos por medio de la mordedura de las pulgas de roedores, como la rata y el gerbilino asiático.


1520. Viruela


Se produce por un virus y se caracteriza por la aparición de pústulas en todo el cuerpo. Se cree que inició en India y luego se propagó por Asia, África y Europa hasta llegar a América en 1520 con la colonización, lo que contribuyó, en parte, al declive del Imperio azteca, ya que muchos indígenas no contaban con las defensas necesarias para enfrentar la enfermedad, misma que provocó la muerte del tlatoani Cuitláhuac y del monarca inca Huayna Cápac. Se calcula que la viruela cobró la vida de más de 3 millones de nativos. La enfermedad se declaró erradicada en 1979 gracias a un programa de vacunación.

Un dato curioso es que la momia de Ramsés V, cuarto faraón de la dinastía XX de Egipto (1147-1143 a. C.), reveló que éste murió de viruela.


1620. Infección desconocida


A inicios de esa década, muchos devotos ingleses, conocidos como los Peregrinos de Plymouth o los Padres Peregrinos, arribaron a las costas norteamericanas a bordo del navío Mayflower, y se establecieron en una zona a la que nombraron Plymouth, hoy Massachusetts. Los tripulantes de la embarcación ya venían enfermos a causa de un misterioso virus que pronto se extendió por la región, matando a muchos habitantes.


1720. Gran peste de Marsella


Fue una de las últimas manifestaciones de la peste negra en Europa, que atormentó a Francia entre 1720 y 1722. Al igual que los casos anteriores, la epidemia se generó con la llegada de un barco, el Gran San Antonio, que provenía de Oriente próximo, donde la enfermedad era endémica. Al principio, se atribuyó el contagio a que la tripulación no respetó el período de cuarentena, no obstante, algunos estudios sugieren que, en realidad, el brote fue causado por la bacteria de la peste, la cual se había quedado arraigada y latente en la zona desde las eclosiones anteriores.


1820. Cólera


A pesar de que tuvo su auge en ese siglo, es una enfermedad muy antigua. El médico griego Galeno la describía como una patología aguda y grave, que vacía rápidamente al paciente con vómitos violentos, diarrea y abundante secreción. El cólera ya existía en algunas zonas de Asia, pero se extendió a lo largo del continente gracias a los intercambios comerciales que iniciaron en 1817.


Para 1820, ya había una cantidad considerable de enfermos en las regiones de Java y Borneo, en Indonesia, y posteriormente se registraron muchos casos más en Persia, Arabia, Siria, Cochinchina y los territorios iraníes. La diseminación hacia Europa inició en 1823, aproximadamente, mientras que, en la década de los 30, empezó a afectar zonas de América, primero Canadá, debido a los migrantes que provenían de Irlanda, y luego La Habana, por los buques que llegaban de España. Después se propagó hacia Campeche y Yucatán, infectando más tarde a otros estados de la República Mexicana. El año 1833 se consideró como el más crítico en cuestiones de sanidad para nuestro país, pues produjo muchas bajas en la población, entre las que se incluyen gran parte del ejército del general Antonio López de Santa Anna, entonces presidente de México.


1920. Peste neumónica


Es una variante de la peste, que se adquiere al inhalar la bacteria a través de las partículas que un enfermo expulsa al toser o estornudar. Aquejó principalmente al noroeste de China, donde miles de personas murieron, al parecer, por falta de conocimiento para tratarla.

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